Де відшукати Золоту Гілку? Ліси дрімучі і драговини болотяні

Де відшукати Золоту Гілку? Ліси дрімучі і драговини болотяні

Дід пішов, а Арник замислився про долю гірського струмка і його берегини. "Як відродити струмок"? — ця думка не давала йому спокою. Раптом він згадав про старий Терен, що охороняв вхід в печеру, на краю якої росла чарівна ожина.


"Терен багато чого знає і напевно підкаже, що робити", — подумав хлопчик і знову помчав в гори. Незабаром він вже сидів біля куща і розповідав йому про уранішні події.

 — Так воно і є, — відгукнувся той, — вірно твій дід сказав. Берегиня струмка змогла вибратися з володінь Буркуну і тепер ховається в заростях ліщини. Погано їй там без прохолодної води, самотньо.

 — Ось я і прийшов до тебе, — сказав Арник, — хочу допомогти Любаве відродити струмок. Чи не знаєш, як це зробити?

 — Добру справу задумав ти, — задумливо вимовив Терен. — Дух гір сильний. Завалив він джерело, яким живився струмок, так, що жодна крапелька просочиться не може. Але на всяку злу силу знайдеться управа. За лісами дрімучими, за топями болотяними, за пісками хиткими в морі-океані на острові Буянить росте найдревніший дуб. На тому дубі в щонайдовший день року блискавка породжує Золоту Ветвь*. Ось ця гілка, зрізана того ж дня, може створити будь-яке диво. Якщо добудеш її, то відродиться струмок і берегиня знову оселиться в нім.


(*Золота Гілка — в давнину деякі народи так називали омелу. Вірили, що вона має чудодійну силу. Особливо цінувалася омела, що росла на дубах.)

 — А як же дістатися до того острова?

 — Шлях до нього тобі вкажуть промені Сонця, що заходить. Сьогодні якраз той день, коли народжується Золота Гілка. А щоб ти встиг до заходу Сонця здолати величезний шлях і зрізувати гілку, з'їси одну мою торішню ягідку, що ховається в середині куща.

Арник поглянув на Сонце. Воно неквапом і величаво почало хилитися до заходу. Раптом один з променів затрепетав і засвітився яскравіше за інших.

 — Ось він, мій провідник! — вигукнув хлопчик. Не втрачаючи часу, він розсунув колючі гілки, відшукав зморщену сизу ягідку і поклав в рот. В цей час промінь замигтів серед зелені, спускаючись в долину. Не роздумуючи, Арник побіг навздогін.

Незабаром показався безкрайній дрімучий ліс.

"Назад шляху немає — почату справу потрібно завершувати", — подумав хлопчик і рішуче вступив в похмурі володіння лісових духів. З усіх боків його обступили вікові дерева, стволи старих дерев, що вивернули, перегороджували дорогу. Десь в глибині лісу почулися рики і виття диких звірів, сичі своїми тужливими голосами наводили тугу і страх. Але Арник, не втрачаючи із виду провідника, наполегливо просувався вперед.


А в цей самий час онуки лісового духу Чащуна, Спотикун і Заманиха вийшли на прогулянку. Спотикун першим помітив хлопчика. Він схопив сестричку за руку і зашептав:

 — Тихіше! Дивися, хлопченя до нас забрело. Зараз повеселимося, а то з нудьги хоч виття.

Лісові пустуни підкралися до подорожнього і почали бавитися: то підніжку підставлять, то за руку смикнуть, то шишку в лоб кинуть.

— Та що за напасть така плутається під ногами, — вимовив Арник.

— Бач ти! Та він ще і не боїться нас, — прошепотіла Заманиха. — Зараз я його до діда відведу. Подивимося тоді, як він заговорить.

Сказала так і дула перед собою — ліс розступився і погляду здивованого хлопчика відкрилася поляна, а на ній малина. Та яка! Великі, соковиті, яскраво-червоні ягоди так і просилися в рот. Арник тільки до куща протягне руку, той відсовується. Не помітив, як з шляху збився.

Сонячний промінь-провідник пропав, поляни з малиною як не бувало, а з дупла величезного дерева висунулася кудлата голова сонного старого. Спотикун і Заманиха поряд з дуплом скачуть, засуджують:

— Попався! Попався.


Вийшов старий Чащун, схопив хлопчика і без зайвих слів закинув на другий поверх свого житла, в дупло поменше, а на онуків прикрикнув:

— Досить скакати, непосидьки! Спати заважаєте. Марш додому — батьки хвилюються.

Онуки Чащуна втекли, а він завалився в дуплі на купу сухого листя і захріп так, що дерево затряслося.

"Потрібно вибиратися звідси", — подумав Арник і виглянув з дупла. Навкруги були непролазні лісові зарості, жоден промінець сонця не проникав сюди. Онуки Чащуна помчали додому, а сам він міцно спав, коливаючи повітря оглушливим хропінням.

Чіпляючись за грубу кору старого дерева, хлопчик швидко спустився на землю і відбіг чимдалі від житла лісового духу. Променя-провідника не було видно, у відчаї Арник промовив:

— Чи є тут хто живий?

У відповідь почувся коротенький свист, потім ніжні переливання трелей.

"Малинівка"! — зрадів хлопчик.


Дійсно із-за куща випурхнула невелика пташка з яскравим рожевим черевцем. Це була малинівка, або вільшанка, як її ще називають.

— Як ти опинилася в цій глушині? — звернувся до неї Арник.

— Кілька років тому мої батьки потрапили у біду, і їх врятувала внучка лісового духу, Заманиха. Потім з'явилися на світ я, мої братики і сестрички. Відтоді ми і живемо тут. А що ти тут робиш? —  прощебетала пташка.

 — Я йшов на острів Буянить за Золотою Гілкою, мене зустріли онуки Чащуна і заманили сюди. Мій провідник — сонячний промінь — зник, і тепер я збився з шляху.

 — Так, це вони уміють: пустувати, пожартувати, заманити. А взагалі-то, Спотикун і Заманиха — не злі духи. Не засмучуйся. На вечірній зорі я завжди проводжаю Сонце піснями. Йди за мною.

Пташка, приглушено посвистуючи, спурхнула і полетіла у бік Сонця, що заходить. Арник, не відстаючи, біг за нею. Нарешті вони побачили промінь, що мелькав серед дерев.

 — Щасливої дороги! — проспівала малинівка. — Будь уважний: за лісом починаються безкрайні болота. Дух топей, Болотун, небезпечний і підступний, а в служінні у нього полягає ціла армія хитрих мерехтливих вогнів.


Подякувавши малинівку, хлопчик поспішив за променем. Незабаром ліс порідшав і перед подорожнім розкинулися безбережні драговині. Сонячний промінь ні на мить не зупинявся, і Арник, боячись знову загубитися, не помітив, як опинився перед булькаючою і хлюпаючою трясовиною.

В цей час небо затягнулося похмурими важкими хмарами, почулися глухі гуркоти грому. Подорожнього обкутала передгрозова темрява, в якій розчинився промінь-провідник. Зловісне плямкання посилилося, по небу заметушилися блискавки, вишукуючи жертву.

Хлопчик боявся ворухнутися: один необережний крок — і зловісна трясовина проковтне його. Несподівано під його ногами заіскрився промінь, пробиваючись крізь морок. Обрадуваний хлопчик рвонувся за ним і. до пояса провалився в підступну пастку.

 — Ха-ха-ха-а, — почувся зовсім поряд неприємний квакаючий голос, услід за яким з трясовини виліз потворний, увесь в твані, старий.

"Болотун", — здогадався Арник.

— І навіщо це ти завітав в мої володіння? — непривітно запитав болотяний дух.

Хлопчик не розгубився:


— Пробачте, що порушив ваш спокій. Йду я на острів Буянить за Золотою Гілкою.

— Ох, і смів ти не по роках, малюк. Навіщо тобі знадобилася чудодійна Гілка?

— Хочу допомогти берегине гірського струмка, Любаве.

— Чув про таку, — помягчел голос Болотуна, — далекою родичкою доводиться вона мені. Добра вона до людей, занадто добра. Горда і свавільна не в міру. Ось цим і подобається вона мені. Допоможу тобі вибратися з пастки — чую, любиш ти природу, допомагаєш їй.

Тільки повів рукою болотяний дух навкруги Арніка, як відчув той під ногами тверду землю, яка піднялася над трясовиною і поплила по ній.

Озирнувся хлопчик і бачить: промінь, що заманив його в пастку, розсипався на безліч мерехтливих вогників. Вони покрутилися біля свого пана і розбрелися по болоту.

 — Ось ви які підступні, болотяні вогні, — прошепотів хлопчик.

А тим часом небо прояснилося і показався справжній сонячний промінь. Драговині закінчилися, і перед подорожнім з'явилася не менш підступна пастка — сипкі піски, за якими плескалося море-океан.